Kawhi Leonard no alla player option, “considera” la permanenza a Toronto

kawhi leonard

Kawhi Leonard rinuncia alla player option da 21.3 prevista sull’ultimo anno del suo contratto, sarà ufficialmente free agent a partire dal prossimo 30 giungo.

Leonard sarà eleggibile per un quinquennale da circa 190 milioni di dollari con i Raptors freschi campioni NBA, per un quadriennale da circa 141 milioni di dollari complessivi altrove. Come riportato da Chris Haynes di Yahoo Sports, Kawhi starebbe prendendo “in seria considerazione” l’ipotesi di rifirmare con Toronto.

Oltre ai Raptors, altri squadre saranno sulle piste del due volte MVP delle finali NBA, tra cui i Los Angeles Clippers. A Los Angeles, sulla Interstate 5 a circa 10 miglia dallo Staples Center sono recentemente apparsi dei cartelloni, dei “billboard” che invitano – alla maniera del film “Three Billboards outside Ebbing, Missouri” – Kawhi Leonard a fare ritorno nella natìa California in estate.

I Los Angeles Clippers si detti “estranei” all’iniziativa, come riportato da Ohm Youngmisuk di ESPN.

Masai Ujiri, presidente ed artefice dei Toronto Raptors campioni NBA, offrirà con ogni probabilità il massimo in termini di durata alla sua superstar, un quinquennale con una formula 4+1 (player option sull’ultimo anno di contratto) per fare dell’ex Spurs il volto della franchigia canadese.

Kawhi Leonard, il compagno Danny Green: “Se rimarrà? Penso di si”

In estate i Raptors dovranno affrontare la free agency di Danny Green, prezioso uomo squadra e giocatore tra i più vicini a Leonard. E’ possibile che il suo rinnovo rimanga una condizione preferibile – se non imprescindibile – per Kawhi. Marc Gasol dovrà decidere se esercitare la player option da 25.5 milioni di dollari prevista sull’ultimo anno del suo contratto, ed è probabile che il giocatore catalano sfrutti tale opportunità.

le conferme di Green, Gasol e l’eventuale nuovo contratto al massimo salariale di Kawhi Leonard impegneranno i Toronto Raptors per oltre 140 milioni di dollari complessivi in salari. Un payroll destinato però ad abbattersi a partire dal 2020, col le scadenze dell’ex Grizzlies Marc Gasol, di Kyle Lowry e Serge Ibaka, ossatura della squadra da titolo 2019 agli ordini di coach Nick Nurse.

Città e tifosi hanno fatto la loro parteCosì Danny Green a Julia Kreuz di SportsNetLa franchigia ha fatto la sua parte, sarà davvero difficile lasciare tutto così. Una grande quadra e una città e dei tifosi ai tuoi piedi, disposti a darti qualsiasi cosa per di farti rimanere qui (…) non quante siano le percentuali di probabilità che (Kawhi Leonard, ndr) rimanga, ma so che sono alte, sicuramente più alte rispetto a quelle di una sua partenza“.

Un momento sportivamente delicato per la comunità di Toronto. Tanto cruciale da spingere le autorità cittadine – costituite o “di fatto” – a diramare appelli per indurre la popolazione a lasciare in pace Kawhi leonard nei giorni che precederanno i colloqui e la sua decisione.

Free agency Leonard: niente Lakers, sarà duello fra Raptors e Clippers

kawhi leonard free agency

I Los Angeles Lakers sembrerebbero essere tagliati fuori dalla corsa per firmare Kawhi Leonard nella prossima free agency, secondo quanto riportato da Adrian Wojnarowski di ESPN.

Nel corso del programma Get Up, Wojnarowski ha fatto sapere che la scelta dell’ex Spurs sarà fra Toronto Raptors e Los Angeles Clippers.

“La realtà è che Kawhi Leonard è concentrato su Los Angeles, ma sui Clippers, non i Lakers. Innanzitutto non hanno i soldi per firmarlo. E non fa parte del modo di essere di Kawhi, inoltre, essere il terzo violino di una squadra intenzionata a creare un superteam. Sarà un duello Raptors-Clippers fino alla fine. Potrebbe incontrare diverse squadre, ma non è neanche certo che avrà un colloquio con i Lakers”.

Oltre ai gialloviola in questo modo sarebbero escluse anche le altre franchigie interessate al ventisettenne, tra cui i New York Knicks.

Free agency Kawhi Leonard: Clippers o Raptors?

Fino a qualche settimana fa, una permanenza di Kawhi Leonard in Canada sembrava alquanto improbabile, con LA come destinazione più probabile. Ad oggi l’ipotesi è invece verosimile, dopo la grande stagione conclusasi con il primo storico titolo dei Raptors, che hanno battuto i Golden State Warriors nelle Finals.

Non è tramontata tuttavia l’ipotesi Clippers, che rappresenterebbero un’ulteriore grande sfida per Leonard, che proverebbe a trascinare un’altra squadra al trionfo.

Il n°2 diventerà free agent a partire dal prossimo 1 luglio, nel caso in cui declinasse la player option presente nel suo contratto, andando alla ricerca di un contratto più ricco, anche a breve termine.

Toronto Raptors, è qui la festa, Kawhi Leonard, Kyle Lowry e Masai Ujiri gli eroi

Toronto Raptors festa

E’ il giorno della festa per i Toronto Raptors. E solo in una parata da campioni NBA il mondo avrebbe potuto vedere un Kawhi Leonard pubblico diverso da quello glaciale e letale visto in campo ai playoffs 2019.

I Toronto Raptors chiudono a City Hall il loro tour cittadino per mostrare ad oltre un milione e mezzo di persone il Larry O’Brien Trophy vinto abbattendo i Golden State Warriors in 6 partite alle finali NBA 2019.

Sul palco c’è Masai Ujiri, presidente e “architetto” dei Raptors campioni, c’è coach Nick Nurse, in grado di vincere l’anello al suo primo anno da capo allenatore NBA. C’è il nume tutelare della squadra Drake, che lascia ovviamente spazio ai campioni, prima di prendersi da par suo il palcoscenico per chiudere la serata. C’è, tra la folla, l’altro super tifoso Nav Bathia.

Poi ci sono i giocatori. Chris Boucher che è l’unico canadese della squadra. Serge Ibaka, Pascal Siakam col sigaro della vittoria, Danny Green che dimostra la sua conoscenza del Canada, Norm Powell che mette in mostra le sue doti da showman, il leader Kyle Lowry che per l’occasione indossa una canotta vintage di Damon Stoudamire, quella anni ’90 bianca a righe, col dinosauro in bella vista.

C’è Marc Gasol, che 5 mesi era a Memphis e non s’immaginava un titolo NBA a 34 anni, e dopo la fine dell’epoca “Grit and Grind” dei Grizzlies suoi e dei sodali Mike Conley, Zach Randolph e Tony Allen, e che ora si cala nel clima della festa trangugiandosi nel tragitto che porta il pullman della squadra a City Hall un’intera bottiglia di vino spagnolo, tutta d’un fiato.

C’è Fred VanVleet, che non è stato – tecnicamente – uno starter in questa stagione ma che ha siglato il record di tiri da tre punti realizzati in una finale NBA per un giocatore in uscita dalla panchina. Tanta roba.

I nostri tifosi…” Coach Nurse “Dopo averli sentiti cantare ‘Oh, Canada’ dopo la vittoria di gara 1, gli Warriors sapevano che sarebbe stata durissima per loro, bastava guardarli in faccia“.

La festa dei Toronto Raptors, Kawhi: “Mi avete accolto a braccia aperte”

Le immagini aeree da Toronto lasciano solo intuire la folla oceanica presente a celebrare un raro titolo sportivo in uno dei 4 maggiori sport nordamericani. La polizia canadese rende noti alcuni episodi di violenza che hanno caratterizzato la giornata (risse, alcuni accoltellamenti e persino una pericolosa sparatoria che interrompe per alcuni minuti la parata, ma che non provoca vittime).

Presenti in città le autorità del caso: ovviamente il sindaco John Tory, che fa da maestro di cerimonie e consegna a Kawhi Leonard le Chiavi della Città; il Primo Ministro canadese Justin Trudeau, che indossa per l’occasione la maglietta celebrativa dei Raptors campioni NBA, stringe mani, concede selfie a tutti e raggiunge la squadra sul palco.

Kawhi Leonard è però la star indiscussa della giornata di Toronto, la cui forza tranquilla riesce (a malapena) a fare ombra persino all’onnipresente Drake. Presentato sul palco appena prima del capitano Kyle Lowry, Leonard ringrazia la città per l’accoglienza, concedendosi persino un siparietto:

Grazie a tutti per avermi accolto qui a braccia aperte dopo la trade, non avrei potuto essere in una situazione migliore, un gruppo ed una città fantastica. I ragazzi e lo staff mi hanno messo nelle migliori condizioni per rendere la meglio in campo, ed ora siamo campioni. Divertitevi, godetevi questo giorno… Ah-Ah-Ah-Ah (citando la sua goffa risata, divenuta virale, di inizio stagione, ndr)”

Una festa incredibile” Prosegue Kawhi, che sceglie per l’occasione una t-shirt griffata “Board Man Gets Paid”, slogan lanciato durante le finali NBA “Tanta gente felice di essere qui con noi. Quando abbiamo capito di poter vincere? Da subito, è stato il nostro obiettivo da subito (…) gli ultimi giorni qui sono stati incredibili, poco sonno, tanta festa, un titolo diversi dal primo per me, altra città, altra situazione, persino un altro Paese, sono onorato di averne fatto parte“.

La festa dei Toronto Raptors, Lowry: “Abbiamo vinto e l’abbiamo fatto insieme, siamo fratelli”

La pallacanestro è questa” Marc Gasol “Abbiamo in squadra uno spagnolo come me, un giocatore del Camerun, uno di Philadelphia (Lowry, ndr)… è uno sport che unisce le persone, vincere naturalmente aiuta, ma questa stagione a Toronto è stata fantastica per me, e non avrebbe potuto finire in modo migliore“.

Kyle Lowry si merita tutti gli onori del caso, introdotto per ultimo sul palco dei vincitori: “Per prima cosa, al pubblico, fatevi un applauso perché questo titolo è anche vostro (…) ai ragazzi, allo staff tecnico e d a quello del front office, grazie, questo è il nostro titolo, abbiamo lottato dal primo giorno per ottenerlo, abbiamo lavorato duro, e l’abbiamo fatto insieme. Ed insieme siamo diventati campioni NBA. Siamo una gruppo di fratelli, siete dei fratelli per me“.

La festa dei Toronto Raptors, Ujiri: “I cambiamenti? Volevamo vincere”

Ad ogni angolo della strada, ad ogni tappa del tragitto del pullman aperto fino a City Hall, non si contano i cori inneggianti a Kawhi Leonard, e gli “appelli” all’ex San Antonio Spurs per rimanere a Toronto. Leonard diventerà free agent a partire dal prossimo 30 giugno, e le sue intenzioni sono lontane dall’essere chiare. Il richiamo di casa, Los Angeles, potrebbe rivelarsi troppo forte per resistervi, ed al contempo l’essere stato il motore principale del primo titolo NBA della storia dei Toronto Raptors – franchigia d’espansione nata appena 27 anni fa – un motivo troppo grande per non legarsi (per cinque anni, per due?) alla squadra canadese.

Atmosfera incredibile, vedere così tante persone è pazzescoMasai Ujiri è un protagonista assoluto della giornata “E’ tutto merito dei ragazzi, dei giocatori e del mio staff, lavorare per questa squadra è stata un’occasione unica per me (…) i Toronto Raptors rappresentano il mondo intero, ed è per questo che l’attenzione si è spostata tutta qui, su di noi (riferendosi alla presenza di tanti giocatori internazionali in squadra, ndr). Volevamo essere un esempio per tutti, questa squadra ha vinto e continuerà a vincere qui a Toronto“.

Kawhi, Marc, Kyle, Fred… tutti abbiamo sempre sognato in grande, eravamo tutti motivati per fare il massimo (…). I tanti cambiamenti? Volevamo vincere (coach Casey e DeMar  DeRozan, ndr) sono stati una parte fondamentale di questo processo, hanno fatto tanto. Ora la squadra è questa, e siamo contenti di ciò che abbiamo“.

Leonard ringrazia Popovich: “E’ un grande coach”

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Leonard-Popovich: ancora buoni i rapporti tra i due? A quanto pare sì. Kawhi Leonard ha voluto infatti ringraziare pubblicamente Coach Gregg Popovich per il modo in cui lo ha allenato e lo ha fatto diventare il giocatore completo che è oggi, a livello difensivo, ma soprattutto offensivo.

Con queste parole il giocatore fresco di MVP delle Finals 2019 ha reso omaggio al suo ex allenatore:

“Popovich è un grande coach, non mi ha fatto saltare nessun passaggio offensivo per sviluppare il mio gioco e crescere ancora di più”

Gli Indiana Pacers selezionarono Kawhi con la scelta numero quindici del Draft 2011. La franchigia di Indianapolis lo girò subito ai San Antonio Spurs, dove Coach Popovich aveva con ogni probabilità già fiutato il talento di Leonard. In Texas, sotto l’ala protettiva di veterani come Tim Duncan, Manu Ginobili e Tony Parker, il giovane è cresciuto in fretta, sovvertendo le aspettative di molti. Nel 2014, a 22 anni, ha vinto il suo primo premio di Finals MVP” contro i Miami Heat del Big three capitanato da Lebron James.

Negli anni spesi alla corte di Popovich, Leonard ha vinto due premi di “Defensive player of the year“, è stato selezionato quattro volte nei migliori quintetti difensivi della lega e due in quelli “All-NBA“. La sue medie per le sette stagioni con la maglia Spurs recitano 16 punti, 6 rimbalzi, 2 assist e 2 palle rubate.

Sembrava davvero il giocatore perfetto per il sistema dei Texani. Almeno prima dell’infortunio rimediatogli da un intervento di Zaza Pachulia nella serie playoff contro i Golden State Warriors del 2017. Il problema fisico l’ha fermato per una stagione intera, accompagnata da polemiche e voci apparentemente senza fine.

Fine che è poi giunta insieme alla conclusione dei rapporti tra Leonard e la franchigia, con lo scambio che la scorsa estate lo ha spedito in Canada. Con i Toronto Raptors Kawhi ha ottenuto il riscatto che cercava, e forse anche di più. In ogni caso, sembrerebbe non aver dimenticato del Coach che per primo lo ha reso grande nell’NBA.

Fred VanVleet: ” Non avremmo potuto fare niente di più per convincere Kawhi”

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La stagione NBA si è appena conclusa e i Toronto Raptors si apprestano a celebrare il loro titolo con una parata in città. Tuttavia, già da qualche giorno, ed ancor di più con le mosse recenti dei Los Angeles Lakers, l’offseason è già entrata nel vivo. Il contratto dell’eroe nazionale canadese, Kawhi Leonard, scadrà a breve, rendendolo un obiettivo primario di molte franchigie, mentre il suo compagno, Fred VanVleet, ha parlato del futuro.

La guardia, che ha avuto un impatto decisivo nella gara 6 delle Finali valsa il titolo ai suoi, si è unito al coro di tutti coloro che sperano che l’MVP della serie appena conclusasi firmi un nuovo accordo con i canadesi. VanVleet, comunque, ha evitato posizioni drastiche e si è cimentato in un’analisi molto razionale della situazione, come riportato da ESPN:

“Penso che non avremmo potuto fare di più. Ce l’abbiamo fatta, la città, la franchigia, gli allenatori, ce l’hanno fatta. I miei compagni ce l’hanno fatta, abbiamo compiuto il nostro lavoro. Il miglior metodo per reclutare qualcuno è essere te stesso, e credo che lui abbia capito come funzionano le cose qui, quanto sia speciale questo posto.”

VanVleet ha poi continuato, prendendo in considerazione una possibile partenza di Kawhi:

“Se tutto ciò è abbastanza bene, altrimenti… Saremmo tutti felicissimi se tornasse qui, ma se non sarà così noi andremo avanti. Non è un problema insormontabile. E’ venuto qui e ha fatto ciò che doveva. Ha portato il titolo alla città e si è guadagnato la libertà di decidere sul suo futuro. Noi lo rispettiamo e ammiriamo.”

Ha poi concluso il suo discorso con una battuta ed un augurio per la permanenza del compagno:

“Se sarà in un’altra squadra dovremo fargli il ****. Ma speriamo che tornerà!”

Ora non resta altro da fare se non aspettare e vedere cosa ci riserveranno le prossime settimane, che si prospettano ricchissime di eventi. Il domino dei free-agents, come l’ha definito più di qualcuno, ha iniziato a veder cadere le sue prime tessere con lo scambio tra Los Angeles Lakers e New Orleans Pelicans, e ne vedrà certamente altre nella notte del Draft, il prossimo 20 giugno.

Three Points – L’anno dei Toronto Raptors

Toronto Raptors-esultanza-titolo

L’edizione 2019 delle NBA Finals non verrà dimenticata facilmente, il primo, storico trionfo dei Toronto Raptors è arrivato al termine di una serie epica, drammatica (sempre in termini sportivi) e imprevedibile. Una risposta inequivocabile a chi dava per scontato l’esito di questo 2018/19, senza considerare che la storia si fa sul campo, non sulla carta. La conclusione dell’affare Anthony Davis – Los Angeles Lakers e l’imminente draft ci proiettano già verso la NBA del futuro, ma questa edizione di ‘Three Points’ è interamente dedicata all’ultimo atto della stagione. Ci occuperemo di vincitori e vinti, con un focus sullo straordinario MVP delle Finals. Che dite, cominciamo?

 

1 – L’anno dei Toronto Raptors

I Toronto Raptors sono campioni NBA 2018/19
I Toronto Raptors sono campioni NBA 2018/19

I Toronto Raptors hanno scritto una pagina indelebile nella storia non solo della NBA, ma di un’intera nazione. Tutto il Canada si è stretto attorno all’eroica truppa di coach Nick Nurse, riempiendo le piazze per assistere dai maxischermi a un’impresa che nessuno avrebbe creduto possibile, fino a pochi mesi fa. Toronto è la squadra del destino, quella che è riuscita a sfruttare al meglio il particolarissimo momento storico che sta vivendo la lega. Con la Eastern Conference libera dalla ‘tirannia’ di LeBron James e l’atmosfera da ‘ultima corsa’ che si respirava nella Baia, si erano create le perfette condizioni affinché qualcuno si inserisse a sorpresa nella sceneggiatura. Ormai era chiaro da tempo: il 2019 era l’anno dei Raptors.

Quello dei canadesi è stato un percorso folle, irripetibile e persino sconsigliabile, per certi versi. Licenziare il Coach Of The Year in carica (Dwane Casey) per sostituirlo con un assistente (Nick Nurse) e cedere il miglior realizzatore nella storia della franchigia (DeMar DeRozan) per affidarsi a un giocatore in scadenza di contratto e reduce da un lungo infortunio (Kawhi Leonard) è stata una scelta quantomeno azzardata, una vera e propria scommessa. Qualora l’incredibile game winner del secondo turno playoff fosse partito dalle mani di Jimmy Butler, invece che da quelle di Leonard, con ogni probabilità staremmo parlando di un colossale fallimento. Invece, tutto ha funzionato alla perfezione; una regular season di altissimo livello, una prova di forza (nonostante il passo falso iniziale) contro Orlando e una prova di resistenza contro Philadelphia. Quando la corsa sembrava destinata a interrompersi, dopo gara-2 delle finali di Conference, i Raptors hanno mostrato altre due caratteristiche che contraddistinguono una squadra da titolo: l’orgoglio e la cattiveria. Doti che sono mancate a Milwaukee, che ha dovuto arrendersi in sei partite. La prima apparizione di Toronto alle Finals sembrava il massimo obiettivo raggiungibile, l’ideale coronamento di 25 anni spesso avari di soddisfazioni. E invece…

Invece, i Raptors si sono fatti trovare pronti. Salire per la prima volta sul palcoscenico più importante, al cospetto della migliore squadra di sempre, può generare una pressione insostenibile, non certo alleviata dalle precarie condizioni fisiche degli avversari, ma Toronto ha superato a pieni voti la prova. Ha messo in chiaro le cose fin da gara-1, vinta grazie a un superbo Pascal Siakam da 32 punti, a una gran difesa e alla perfetta organizzazione tattica di Nurse: i Raptors giocavano per vincere, non per fare le ‘vittime sacrificali’. Il primo scivolone è arrivato in gara-2, persa soprattutto per il blackout di inizio terzo quarto. Il trasferimento della serie a Oakland sembrava il preludio all’ennesima passerella Warriors. Invece, in California, Toronto ha messo le mani sul titolo. In gara-3 è stata cinica, sfruttando le assenze e gli affanni di Golden State, mentre in gara-4 ha dominato, trascinata da un Leonard da fantascienza. Guai però ad attribuire il merito al solo numero 2; se nei primi turni di questi playoff si è assistito spesso a un one-man-show, lo storico titolo 2019 è stato una vittoria di squadra. La vittoria di Kyle Lowry, che si è scrollato di dosso l’infame (e ingiusta) etichetta di ‘eterno perdente’ con delle Finals da leader assoluto. La vittoria di Serge Ibaka, Marc Gasol e Danny Green, giocatori che sembravano al capolinea, e che ora alzano al cielo il Larry O’Brien Trophy. La vittoria di Pascal Siakam, la più impronosticabile delle star, e di Fred VanVleet, ‘eroe per caso’ in una lega in cui non si pensava avrebbe messo piede. E la vittoria di Masai Ujiri, perchè a volte la fortuna aiuta davvero gli audaci. Le NBA Finals 2019 verranno certamente ricordate per le terribili sventure occorse ai campioni in carica, ma niente e nessuno potrà togliere ai Toronto Raptors i meriti per un trionfo leggendario.

 

2 – King Of The North: la star dei Toronto Raptors

Kawhi Leonard, campione NBA e Finals MVP per la seconda volta
Kawhi Leonard, campione NBA e Finals MVP per la seconda volta

L’incredibile impresa dei Raptors ha consacrato Kawhi Leonard tra i più grandi giocatori di sempre. Che fosse speciale lo si era capito ormai da tempo: vincere un titolo da Finals MVP al terzo anno da professionista (dopo aver quasi consegnato l’anello agli Spurs nella stagione precedente) non è da tutti. Per ‘The Claw’, il trionfo del 2014 è stato solo l’inizio. Da quel momento sono arrivate due convocazioni all’All-Star Game, due inclusioni nel primo quintetto All-NBA e due premi di Defensive Player Of The Year. I San Antonio Spurs erano certi di aver trovato in lui il degno erede di Tim Duncan, il leader tecnico ed emotivo (detto di uno che, come il grande caraibico, non ha mai mostrato una singola emozione) che avrebbe trascinato i texani nell’era post-‘Big Three’. Poi, d’improvviso, qualcosa si è rotto. Le controversie sul tardivo rientro dall’infortunio patito alle Conference Finals 2017, su cui tuttora aleggia il mistero, hanno compromesso insanabilmente i rapporti tra il giocatore e lo staff nero-argento. Prima i playoff saltati, poi la richiesta di cessione, quindi lo scambio con i Raptors, epilogo di una vicenda che, agli occhi di molti, ha scalfito la reputazione ‘immacolata’ del giocatore. Il suo approdo in Canada sembrava solo una tappa intermedia, un ‘esilio forzato’ in vista dell’imminente free-agency. Invece, a Toronto, Leonard ha scritto la storia, diventando ‘The King Of The North’.

Accolto come un eroe dai tifosi e come un leader dai compagni e ‘coccolato’ dalla dirigenza, che ne ha protetto la condizione fisica con un’accurata gestione del minutaggio e delle apparizioni in regular season, Kawhi ha ripagato tutti, portando il Larry O’Brien Trophy oltreconfine. Lo ha fatto grazie a dei playoff straordinari, da vero dominatore; 30.5 punti e 9.1 rimbalzi di media, ma soprattutto quella freddezza indispensabile ai Raptors per scacciare i vecchi fantasmi e affrontare a viso aperto avversari sulla carta superiori.
Se contro Magic e Sixers il suo apporto è stato quasi ‘esagerato’, per la volata finale Leonard ha saputo cercare e trovare l’aiuto di quei ‘gregari’ indispensabili per lanciare verso il traguardo i grandi campioni. Il ‘Re del Nord’ ha disputato una serie finale degna dei più grandi, aspettando di colpire al momento giusto e prendendo la squadra sulle spalle anche nelle serate storte. Il secondo titolo NBA, vinto sempre da Finals MVP (solo Kareem Abdul-Jabbar e LeBron James erano riusciti in questo particolare bis), è la perfetta chiusura del cerchio per la prima parte della sua carriera. A 27 anni e con una bacheca stracolma di trofei, può guardare con assoluta serenità ai prossimi capitoli, che siano scritti in Canada, oppure altrove. Buona parte del futuro della NBA dipenderà dalla sua decisione: lasciare Toronto da vincitore o continuare a regnare sul devoto Nord? Qualunque sia la sua destinazione, di una cosa bisognerà essere certi: l’unica cosa che conterà, per Kawhi Leonard, sarà vincere.

 

3 – Warriors, uno splendido (e terribile) tramonto

Kevin Durant e Klay Thompson, infortunati gravemente durante le Finals
Kevin Durant e Klay Thompson, infortunati gravemente durante le Finals

Forse, la più grande dinastia dell’era moderna è davvero giunta al suo epilogo. La saga dei Golden State Warriors rischia di chiudersi nella maniera più spettacolare e drammatica, al termine di una gara-6 che potrebbe non aver concluso solamente una stagione. La squadra californiana esce per l’ultima volta dalla Oracle Arena a testa altissima, dopo aver dimostrato al mondo cosa significhi essere dei campioni. Per strappar loro lo scettro, i Toronto Raptors hanno dovuto aspettare che cadessero uno dopo l’altro, lottando fino all’ultimo possesso. Eppure, alla vigilia di gara-3 la serie sembrava finita. La notizia del forfait di Klay Thompson, che aveva raggiunto Kevin Durant e Kevon Looney in infermeria, lasciava ben poche speranze alla truppa di Steve Kerr e la netta vittoria degli ‘spietati’ Raptors aveva solo messo nero su bianco un 2-1 scritto con largo anticipo. Gara-4, dominata dai canadesi nonostante i rientri di Thompson e Looney, ha messo gli Warriors con le spalle al muro. E’ in quel momento che il cuore dei campioni, quello di cui parlava anni fa Rudy Tomjanovich, ha fatto la differenza.

E’ vero, i gravissimi infortuni di Durant (tendine d’Achille) e Thompson (legamento crociato) rischiano di compromettere sia il futuro dei giocatori, sia quello della squadra. Ma per questi Golden State Warriors, forse, non ci sarebbe stato comunque un futuro. L’imminente free-agency delle due star rappresentava fin da inizio stagione l’ideale scadenza di un progetto meraviglioso e irripetibile (viste le dinamiche), ma le infinite turbolenze di questi mesi e la spossatezza con cui gli Warriors sono arrivati alle Finals indicavano chiaramente che quello del 2019 sarebbe stato in ogni caso l’ultimo ballo. Durant e Thompson sono rientrati in campo non per follia o per fantomatiche ‘pressioni della dirigenza’, ma per mantenere in vita la dinastia. Anche sotto 3-1, la matematica diceva che vincere era ancora possibile, e per vincere ci volevano i fenomeni, quelli veri. Alla fine è andata male, malissimo, ma perdere in quel modo non fa altro che cementare il posto di questa squadra fra le più grandi di ogni epoca.

Gli ultimi playoff hanno spiegato al meglio cosa siano riusciti a creare nella Bay Area: un’organizzazione in cui ognuno conosce alla perfezione il proprio ruolo, e in cui tre MVP non pensano due volte a sacrificare statistiche, possessi, responsabilità e persino incolumità fisica per il fine ultimo, ovvero la vittoria. Ecco allora Stephen Curry guardare la maggior parte dei suoi tiri respinti dal ferro, lasciare che KD risolvesse le partite nei primi turni e prendere poi il palcoscenico, arrivando a disputare le migliori Finals della sua carriera. O ancora, il super-veterano Andre Iguodala decisivo come ai tempi belli, Draymond Green in versione ‘Showtime’ contro Portland, Quinn Cook, Jonas Jerebko, Alfonzo McKinnie e Jordan Bell dare un contributo significativo in una finale NBA e persino DeMarcus Cousins riuscire a ritagliarsi qualche minuto di gloria malgrado le condizioni fisiche e psicologiche non certo favorevoli.

Gli atti conclusivi di una delle serie finali più intense degli ultimi anni rappresentano il degno epilogo di un capolavoro iniziato dieci anni fa, quando Steph arrivò sulla Baia: da una parte l’impressionante avvio di gara-5, con la sfuriata offensiva del trio Curry-Thompson-Durant, la dimostrazione di onnipotenza con cui gli ‘Splash Brothers’ hanno ribaltato il +6 firmato Kawhi Leonard negli ultimi minuti e l’ovazione per Klay Thompson, rientrato in campo con il crociato rotto per segnare gli ultimi tiri liberi della sua stagione, dall’altra le scioccanti immagini degli infortuni che ci priveranno a lungo di due tra i migliori cestisti viventi. Dopo lo schianto che ha messo K.O. Thompson, Steph Curry si è seduto sul parquet, sconsolato. Ci vorrà del tempo, ma si rialzerà. E con lui questa leggendaria franchigia, che ha portato la pallacanestro ad un livello mai raggiunto in precedenza.

Los Angeles Lakers rumors continui: dopo Davis si punta a Leonard?

Los Angeles Lakers rumors Kawhi Leonard-raptors campioni nba Kawhi Leonard

Los Angeles Lakers rumors Kawhi Leonard che si susseguono: la star che uscirà dal contratto (termine dopo le finals) con i Toronto Raptors, è pronto ad ascoltare le offerte per il futuro. Per ora riguardano esattamente tre franchigie in particolare:

  1. Toronto Raptors
  2. Los Angeles Clippers
  3. Los Angeles Lakers

Insomma un trittico di squadre niente male, le due losangeline per tornare a casa sua, nella sua California, oppure i Raptors per blindarsi alla franchigia con la quale ha vinto, al primo anno, il titolo NBA. In meno di 24 ore, i Los Angeles Lakers si sono presi il palcoscenico del panorama cestistico americano, con l’ acquisizione dell’ormai ex Pelicans Anthony Davis. La trade che ha portato il Monociglio nella città degli Angeli ha infatti sconvolto la apparente tranquillità creatasi tra gli appassionati e gli addetti ai lavori nei giorni immediatamente successivi alla conclusione delle NBA Finals, ma pare che quanto appena accaduto sia soltanto l’inizio per i giallo-viola.

Nelle ultime ore, diversi sono i rumors riguardanti un forte interessamento dei losangelini sul neo campione NBA Kawhi Leonard, prossimo anche lui alla free agency. Le notizie aggiornate parlano di Lakers disposti a presentare una offerta non al massimo salariale (impossibile per la situazione del cap) ma molto importante per Kawhi Leonard. Con Kuzma-LeBron James-Anthony Davis un quarto tassello infernale che completerebbe un quintetto super. Servirà poi ovviamente capire chi altro sarà sulla via di LA tra i vari veterani presenti nella free agency, visto che con Kawhi i Lakers andrebbero a chiudere praticamente il cap e dovrebbero ricorrere a eccezioni per completare la squadra.

Los Angeles Lakers rumors Kawhi Leonard: gli aggiornamenti

raptors campioni nba Kawhi Leonard
Leonard fresco del premio di MVP delle ultime NBA Finals. Prossima destinazione Los Angeles?

In particolare, stando a quanto riferito da Kevin O’Connor di The Ringer, Leonard, la scorsa estate, aveva chiesto alla sua ex squadra degli Spurs una trade in direzione Los Angeles, per giocare in una delle due franchigie cittadine. Oltre ai Lakers, anche i Clippers si sono sempre mostrati molto interessati al numero 2 dei Raptors, tanto da risultare la sua più probabile prossima destinazione, fino a qualche settimana fa.

Ora, però, le cose sembrano essere notevolmente cambiate. Con la recentissima acquisizione di Davis, Los Angeles potrebbe offrire uno scenario che difficilmente altri team potranno eguagliare. L’ala piccola 28 enne ha infatti l’opportunità di unirsi ad una squadra con un potenziale illimitato, virtualmente in grado di raggiungere traguardi da tempo mancanti.

Tuttavia, è bene sottolineare come non vi siano soltanto i Lakers ad inseguire il sogno Leonard. Anche New York Knicks e Brooklyn Nets, infatti, aspirano ad essere la prossima meta del nativo di Los Angeles. In posizione di parziale vantaggio, poi, rimangono i campioni dei Toronto Raptors. Questi ultimi mirano a rifirmare il due volte NBA Finals MVP mediante un accordo biennale con opzione per il terzo. In questo modo, il team canadese vorrà fare di Leonard il suo simbolo incontrastato, in grado di guidarlo a nuovi trionfi negli anni a venire.

Aldilà di ogni considerazione, comunque, per il momento ogni discorso rimane pura suggestione. La prossima free agency si presenta quanto mai rovente e ricca di colpi di scena.

Raptors campioni NBA 2019, lunedì la parata a Toronto

Los Angeles Lakers rumors Kawhi Leonard-raptors campioni nba Kawhi Leonard

Raptors campioni NBA, la parata celebrativa per le strade di Toronto si terrà lunedì 17 giugno.

Il tour della squadra prenderà il via alle ore 10 dall’OVO Athletic Centre (il centro di allenamento dei Raptors) e si dirigerà verso il centro cittadino procedendo per Lake Shore Boulevard, per poi concludersi davanti alla Toronto City Hall, il famoso complesso di edifici pubblici, uno dei simboli della capitale dell’Ontario.

Non vediamo l’ora di poter mostrare a tutti il nostro Larry O’Brien Trophy” Così il presidente della squadra Masai UjiriLa vittoria significa tantissimo per la nostra città e per il Canada tutto, lunedì celebreremo il raggiungimento di un grande obiettivo“.

Una vittoria davvero rara per la metropoli canadese quella dei Raptors campioni NBA 2019. Prima di Kawhi Leonard e compagni, l’ultimo titolo in uno dei 4 principali sport nordamericani risaliva al 1993, alle World Series vinte dai Toronto Blue Jays contro gli Atlanta Braves (MLB).

La parata per i Raptors campioni NBA sarà la seconda da MVP delle finali per Kawhi Leonard, che dopo la vittoria di gara 6 è diventato il primo giocatore nella storia della NBA a vincere il premio di miglior giocatore di una serie finale in entrambe le conference, e solo il terzo giocatore ogni epoca a vincere il titolo di MVP delle finals con due squadre diverse (Kareem-Abdul Jabbar e LeBron James gli altri due).

Leonard e il messaggio inviato a Lowry dopo la trade: “Facciamo qualcosa di speciale”

kawhi leonard

Kawhi Leonard svela le sue prime parole al futuro compagno di squadra Kyle Lowry, poco dopo il suo arrivo a Toronto nel luglio 2018.

11 mesi dopo, Toronto è riuscita nell’impresa. Complici anche i devastanti infortuni di Klay Thompson e di Kevin Durant, i Raptors sono i nuovi campioni NBA.

E’ il primo titolo per la squadra canadese, che porta in festa una interna nazione. In queste ore ci si chiede se sia terminata l’era dei Golden State Warriors, cosa ne sarà della squadra dopo i KO di Durant e Thompson.

E’ però sacrosanto ora celebrare il trionfo di Toronto, squadra che ha cambiato volto l’estate scorsa in estate con la trade Leonard-DeRozan ed ulteriormente migliorata a febbraio poco prima della trade deadline con l’arrivo di MArc Gasol

Toronto ha fatto all-in in questa stagione, ed è stata premiata.

Il messaggio di Kawhi Leonard a Lowry dopo la trade

Dopo un anno pieno di problemi a San Antonio, Kawhi Leonard chiede la trade e viene spedito a Toronto. Lascia invece il Canada DeMar DeRozan, dopo ben 9 anni. La scelta è forte, perché Leonard ha un solo anno di contratto, ed è arrivato in città sacrificando DeRozan, il giocatore più forte della squadra ed idolo dei tifosi.

Un momento cruciale nella transizione dal regno di DeRozan a quello di Kawhi Leonard è “l’accordo” siglato via messaggio tra l’ex Spurs e Kyle Lowry, amico fraterno di DeMar DeRozan, ed arrabbiato per la partenza del prodotto di USC.

Dopo la vittoriosa gara 6, Kawh Leonard ha svelato il testo del suo messaggio di luglio a Lowry:

Scendiamo in campo e facciamo qualcosa di speciale. So che il tuo migliore amico è andato via.  Sarai arrabbiato, triste. Ma facciamo in modo che funzioni

Proprio Kyle Lowry è stato fondamentale nella serie finale contro i Golden State Warriors, su entrambi i lati del campo. 26 punti a fine gara per lui, come Pascal Siakam leader nei punti segnati in gara 6.

Con questo messaggio è nata la trionfale stagione dei Toronto Raptors.

I Toronto Raptors toccano il cielo con un dito: è anello, Kawhi: “Ho creduto in me stesso”

Toronto Raptors festa

I Toronto Raptors hanno superato i Golden State Warriors in gara 6 delle Finals 2019, aggiudicandosi titolo ed anello. Al netto della sfortuna dal punto di vista degli infortuni dei californiani, la storica vittoria di Kawhi Leonard e compagni verrà ricordata a lungo. La vittoria, ottenuta per 114-110, è valsa il primo trionfo NBA per una squadra canadese.

La partita è stata entusiasmante, dai mille volti. Le due squadre hanno sempre risposto l’una al fuoco dell’altra, senza perdere mai contatto. Kyle Lowry ha giocato una partita monumentale per i suoi, segnando 15 punti nel solo primo quarto, chiudendo il primo tempo con 21 punti, 6 rimbalzi e 6 assist. E’ stato il primo Raptor nella storia a far registrare 20-5-5  nei primi due quarti di una partita playoff. Ha chiuso l’incontro con 26-7-10, segnando 4 triple su 7 tentate.

Di lui VanVleet ha detto, in un simpatico siparietto in conferenza stampa: “E’ tutto più facile quando hai in squadra uno come lui. Lo hanno sempre criticato più di chiunque altro nei playoff, per cui vederlo alzare quel trofeo significa moltissimo per noi.”

Dalla panchina entrano con incisività non indifferente sia Serge Ibaka che Fred VanVleet. Lo spagnolo mette a segno 15 punti e tante giocate decisive sotto i due ferri, mentre il numero 23 ne mette a referto 22, segnando 5 tiri da oltre l’arco, su 11 lasciati partire. Bene anche Pascal Siakam, con 26 punti, 10 rimbalzi e il canestro decisivo del 111-108.

Per tutta la partita, invece, Kawhi Leonard dà l’impressione di essere in attesa del momento giusto per accendersi davvero. Questo momento sembra non arrivare mai, ma l’MVP di queste Finals segna i 3 tiri liberi decisivi che portano il titolo ai suoi. Kawhi è inoltre il primo a ottenere il riconoscimento di Finals MVP in due Conference diverse.

Ho continuato a credere in me stesso. Con l’aiuto e il supporto di famiglia e amici sono riuscito a prendermi il mio tempo per tornare in campo.”

Le parole dei Raptors freschi di anello

Le belle parole non sono mancate ai Raptors, dal parquet e dalla sala stampa della Oracle Arena.

Kyle Lowry ha dedicato subito il titolo ai suoi affezionatissimi tifosi:

“Toronto, Canada: l’abbiamo portato a casa!”

Coach Nick Nurse ha espresso tutta la sua gioia per il suo playmaker:

“Non potrei essere più felice per lui. Sei anni fa, quando sono arrivato, lui era solo un titolare part-time. Io e lui abbiamo avuto da subito un’ottima intesa ed è arrivato ad un livello sempre migliore, anche a livello difensivo. (…) Ha giocato così bene in questi playoff, forse non l’aveva mai fatto e io ne sono felicissimo.”

Il numero 7 di Toronto ha ripercorso così la sua storica prestazione:

“Volevo essere aggressivo fin da subito. So che in tutte le partite che abbiamo vinto ho tirato tanto e bene, per cui volevo fare lo stesso fin dai primi momenti di questa gara.”

Infine, Marc Gasol ha ammesso di aver capito subito che la squadra fosse speciale:

“Ho capito che il roster aveva grandi possibilità solo leggendolo nel mio volo tra Memphis e Toronto. Masai Ujiri me l’ha detto subito, puntava a competere già da quest’anno.”

Ora i Raptors saranno attesi in patria da una folla estatica, pronta e vogliosa di festeggiare l’anello con i suoi beniamini. Questa notte si è davvero scritta la storia di uno sport per un paese intero.

Kawhi Leonard MVP Finals NBA: secondo premio individuale con due team

Kawhi Leonard MVP Finals NBA

Kawhi Leonard MVP Finals NBA”: finalmente è arrivato l’annuncio di Adam Silver, il leader maximo della lega di basket americana.

Il giocatore dei Toronto Raptors, decisivo in lungo e largo durante tutte le serie, non soltanto quella finale, si aggiudica il premio individuale, dopo aver vinto il titolo NBA con la franchigia canadese. Kawhi riesce a centrare un premio individuale che in pochi erano riusciti a vincere con due franchigie differenti: prima di lui soltanto due giocatori nella storia NBA, LeBron James, con Miami Heat e Cleveland Cavaliers e Kareem-Abdul Jabbar.

Insomma la compagnia sembra essere piuttosto buona.

 

 

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Kawhi Leonard è l’MVP della vendetta

Dal suo infortunio per il fallo subito da Zaza Pachulia, ad un anno praticamente fermo, poi la trade, ed il ritorno finalmente in campo: mai un lamento, mai una parola fuori posto anche su questa vicenda.

E’ la vendetta sui Golden State Warriors che viene servita fredda: arrivato a Toronto per vincere, al primo anno spazza via l’Est senza troppi problemi, alla Kawhi Leonard, con il primo buzzer-beater in gara 7, contro Philadelphia.

Da quel momento in poi prima distrugge i Milwaukee Bucks di Giannis Antetokounmpo, mostrando tutta la sua reale forza nella serie, dopo 2 sconfitte consecutive, poi abbatte anche gli Warriors. Due sole sconfitte contro Golden State, un dato veramente incredibile per una squadra costruita benissimo da Masai Ujiri e che ha trovato finalmente in Kawhi il go-to-guy che serviva al team, che non giocasse e vincesse da solo, ma che giochi di squadra, esaltando i compagni con la sua difesa e con il suo attacco, con una mentalità diversa.

Ed è da qui che è partito il titolo dei Raptors, dalla testa e mentalità differente di Kawhi che dal primo giorno ad oggi ha sempre avuto un solo obiettivo in testa: vincere. E ce l’ha fatta, complimenti Toronto, complimenti a Kawhi Leonard MVP Finals NBA 2018-2019.

Free agency New York Knicks, obbiettivo Kawhi Leonard

Kawhi Leonard-Raptors

Secondo quanto riportato da Ian Begley di SNY.tv, i New York Knicks punteranno ‘aggressivamente’ Kawhi Leonard nella prossima free agency.

L’interesse principale dei Knicks sembrerebbe al momento quello di firmare Kevin Durant e Kyrie Irving. Il primo è ormai destinato a stare fuori a lungo, e ciò potrebbe portarlo ad accettare la player option a sua disposizione. Il giocatore dei Celtics diventerà invece free agent, ma potrebbe preferire approdare ai Nets o ai Lakers.

Un’ulteriore possibilità a disposizione della squadra si coach Fizdale è quella di mettere in piedi una trade per Anthony Davis. I Lakers al momento però sono i principali indiziati per ottenere il prodotto di Kentucky. Convincere i New Orleans Pelicans sarà molto complicato, nonostante AD consideri i New York Knicks come una destinazione gradita, con cui rifirmerebbe nella free agency 2020.

Convincere Kawhi Leonard ad accasarsi nella franchigia newyorchese sarà tuttavia altrettanto complicato. Il giocatore dei Toronto Raptors è ad un passo dal vincere il titolo con i canadesi, e ciò potrebbe convincerlo a non andare altrove.

Il n°2 ha inoltre già dimostrato in passato che la propria volontà è di giocare a Los Angeles, e ciò rende i Clippers ampiamente favoriti nel caso in cui Leonard decidesse di non rifirmare con i Raptors.

Leonard ha messo in mostra il proprio grande talento nel corso delle Finals NBA contro i Golden State Warriors, facendo capire di poter essere il giocatore perfetto attorno al quale costruire una franchigia. Anche con la maglia dei San Antonio Spurs aveva fatto intravedere le sue eccezionali qualità, che permisero ai texani di conquistare l’anello, con Kawhi MVP delle finali 2014.